Las lecciones de las carreras de coches con aire limpio 50 años después | Noticias del MIT

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El año 1970 marcó un hito en la lucha contra la contaminación atmosférica. El 22 de abril se celebró el primer Día de la Tierra. La Ley de Aire Limpio de 1970 fue la primera política que estableció regulaciones federales sobre las emisiones de los automóviles y la industria. En julio, el presidente Richard M. Nixon anunció su plan para crear la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA) antes de fin de año. En medio de este progreso, un equipo de estudiantes y profesores del MIT, con la ayuda de Caltech, organizó la Clean Air Car Race, una competencia para ver cuál de los muchos participantes podía cubrir las 3.600 millas del MIT en Caltech en un rally rápido. -Estilo de carrera, cumpliendo con los nuevos y estrictos estándares de emisión.

“Fue una operación complicada que requirió mucha gestión”, recuerda John Heywood, profesor de ingeniería mecánica. "Me asombró el talento y la motivación de los jóvenes que organizaron la carrera". Luego, un joven miembro de la facultad, Heywood ayudó a los estudiantes que organizaron la carrera y sirvió como acompañante del evento.

Las preocupaciones sobre la contaminación del aire han aumentado durante años. Gruesas nubes de smog se cernían sobre las principales ciudades, algo que los estudiantes de Caltech en Pasadena, un suburbio de Los Ángeles, sintieron profundamente. En 1968, MIT y Caltech se enfrentaron en una carrera de autos eléctricos con el auto del MIT en dirección oeste hacia Pasadena y el auto de Caltech con Cambridge, Massachusetts como destino. En Tucson, Arizona, el auto del MIT se averió y Caltech fue declarado ganador.

Poco después de regresar de la derrota, los estudiantes comenzaron a hablar sobre una revancha. Fue entonces cuando Robert McGregor 69 SM 70 entró en escena. Como el único estudiante graduado en la sala, McGregor se convirtió en el líder de facto y fue nombrado presidente del comité organizador de lo que se convirtió en la Carrera de Autos de Aire Limpio.

A diferencia de la carrera de hace dos años, el comité organizador decidió abrir la competencia a cualquier universidad que desee participar. Como presidente del comité, McGregor tomó la iniciativa en los contactos con el gobierno y los contactos de la industria. Rápidamente, la carrera llamó la atención de la Administración Nacional de Control de la Contaminación del Aire, la predecesora de la EPA.

"El gobierno federal estaba muy interesado en apoyar a estos estudiantes advenedizos que querían mostrarle a la industria automotriz que en realidad podíamos construir un vehículo con los controles de emisiones que podrían cumplir con los estándares futuros propuestos por el gobierno". gobierno federal en la Ley de Aire Limpio ”, dijo McGregor.

Los estándares y regulaciones de emisiones eran todavía nuevos para muchas empresas automotrices reacias. “La industria automotriz estaba en su infancia aprendiendo cómo era estar regulada y estaba bajo una tremenda presión. Mientras tanto, los reguladores todavía estaban aprendiendo a regular y establecer estándares realistas ”, dice Heywood.

Varios fabricantes de automóviles también han apoyado la Clean Air Car Race. General Motors suministró vehículos a los equipos que querían modificarlos como un vehículo participante en la carrera o usarlos para transportar equipos. Ford Motor Company ha propuesto el uso de su laboratorio de emisiones móvil para probar las emisiones de los automóviles en Cambridge y nuevamente en Pasadena.

Cuando las piezas empezaron a encajar en su lugar, el equipo organizador estableció las reglas de la carrera. Los autos participantes debían tener cuatro ruedas, poder transportar a dos personas y cumplir con las normas federales de emisión propuestas de 1975 a 1976 para la cantidad de hidrocarburos, monóxido de carbono y óxidos de óxidos. Nitrógeno saliendo del tubo de escape del automóvil.

Aproximadamente 50 participantes de varias universidades y algunas escuelas secundarias ingresaron a la carrera con una variedad de vehículos. En su mayoría se trataba de automóviles con motor de combustión interna modificados, algunos automóviles eléctricos alimentados por baterías masivas, vehículos híbridos y un automóvil impulsado por una turbina de gas.

El 24 de agosto de 1970, los coches partieron al oeste de Massachusetts Avenue. La carrera iba a durar seis días, con paradas en Ontario; Michigan; Illinois; Oklahoma; Texas; y Arizona antes de cruzar la línea de meta el 30 de agosto en el campus de Caltech en Pasadena.

Cada tramo del viaje debía durar de ocho a diez horas. Los vehículos eléctricos de batería participantes terminaron en desventaja. La ruta estaba equipada con estaciones de carga cada 60 millas. El proceso de carga tardaría alrededor de una hora, lo que significaba que los coches eléctricos tardaban el doble en completar cada paso, con un tiempo de 16 a 20 horas por día.

Como acompañante, Heywood se despertaba antes del sol todos los días y tocaba las puertas del dormitorio para despertar equipos de estudiantes cansados ​​y aún dormidos. Durante el día, hacía cálculos en la parte trasera de un automóvil para determinar el consumo de combustible de cada automóvil.

"Estaba sentado en la parte trasera de una camioneta llena de baches, usando mi regla de cálculo para calcular el consumo de combustible de cada participante", explica Heywood. "Eso es lo que hacen los ingenieros: usted hace lo necesario sin importar el entorno".

Casi todos los participantes cruzaron la línea de meta en Pasadena. Cuando el automóvil de turbina de gas del MIT, que era conducido por uno de los hermanos de la fraternidad de McGregor, ingresó al campus de Caltech, derritió la pancarta de la línea de meta con su explosión de gas. quemaduras calientes de su tubo de escape de la chimenea. El jurado declaró al ganador del concursante de la Universidad Estatal de Wayne, un automóvil de gasolina con un sistema de inyección de combustible estrictamente controlado.

En última instancia, la carrera se centró menos en averiguar quién venía primero o en último lugar y más en demostrar que las barreras a las emisiones más limpias en los automóviles no eran tan insuperables como algunas en la industria automotriz. pensó entonces.

“En esos primeros días de la regulación de emisiones, pedirle a un grupo de estudiantes universitarios que aparentemente hicieran algo por su cuenta y probaran nuevas cosas creativas realmente ayudó a liderar a Detroit en cierto modo”, agrega Heywood.

La carrera de autos Clean Air tuvo un impacto inmediato en las políticas y regulaciones. Los participantes de la carrera han sido llamados a testificar tanto para los legisladores estatales como para Washington, D.C.

"Hubo una oleada de jóvenes que participaron en el debate que confirmaría que la dirección del gobierno federal con estos estándares propuestos no era poco realista", dice McGregor. "Ayudamos a que la EPA se adhiriera a las normas que propuso y que la industria automotriz las cumpliera".

Cincuenta años después, todavía hay lecciones que aprender de la carrera de autos Clean Air. McGregor promociona la virtud de la "ingeniería competitiva" como una forma de impulsar a los jóvenes estudiantes a la acción. Mientras tanto, Heywood ve paralelismos con los problemas actuales con las emisiones de gases de efecto invernadero. Sugiere que una competencia amistosa entre estudiantes de ingeniería talentosos tal vez podría empujar la aguja en la dirección correcta, como lo hizo hace 50 años.

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